Submarino de la Marina llevaba desaparecido 75 años por un error de un dígito. Ha aparecido en Okinawa

Un misterio de 75 años se ha resuelto, y las familias de 80 marineros estadounidenses perdidos en el mar ahora tendrán un cierre: el submarino de EEUU Grayback finalmente ha sido encontrado. Durante todo este tiempo permaneció oculto por un error en un dígito, según publica The New York Times.

El misterio comenzó el 28 de enero de 1944, cuando el Grayback, uno de los submarinos estadounidenses más exitosos de la Segunda Guerra Mundial, zarpó de Pearl Harbor para su décima patrulla de combate. A finales de marzo, había se hacía demorado más de tres semanas en regresar, y la Marina lo calificó como desaparecido y presumiblemente perdido.

Después de la guerra, la Armada trató de reconstruir una historia completa de los 52 submarinos que había perdido. La historia, publicada en 1949, daba ubicaciones aproximadas de dónde había se había perdido cada sumergible.

Se pensaba que el Grayback había descendido en el océano abierto a 160 kilómetros al este-sureste de Okinawa. Pero, sin saberlo, la Marina había confiado en una traducción defectuosa de los registros de guerra japoneses que se equivocaron un dígito en la latitud y longitud del lugar donde el Grayback probablemente había llegado a su fin.

El error pasó desapercibido hasta el año pasado, cuando un investigador aficionado, Yutaka Iwasaki, estaba revisando los registros de tiempos de guerra de la base de la Armada Imperial Japonesa en Sasebo. Los archivos incluían informes diarios recibidos por radio de la base aérea naval en Naha, Okinawa, y la entrada para el 27 de febrero de 1944 contenía una pista prometedora.

El informe de ese día decía que un bombardero Nakajima B5N basado en portaaviones había arrojado una bomba de 500 libras sobre un submarino en superficie, golpeando justo detrás de la torre de mando. El submarino explotó y se hundió de inmediato, y no hubo sobrevivientes.

«En ese registro de radio, hay una longitud y una latitud del ataque, claramente», dijo Iwasaki. Y no coincidía con lo que había en la historia de la Armada de 1949, ni en 100 millas (160,9 kilómetros).

El Sr. Iwasaki es un ingeniero de sistemas que vive en Kobe, Japón. Cuando era adolescente se que quedó fascinado con los buques mercantes japoneses de la Segunda Guerra Mundial, «cuatro quintos de los cuales se hundieron durante la guerra», dijo. Descubrir la historia de esos barcos necesariamente lo puso en contacto con registros de submarinos. «Para mí, encontrar submarinos estadounidenses es parte de mi actividad para presentar la trágica historia de la guerra», dijo. «Es mi hobby, y también mi pasión».

Su trabajo llamó la atención de Tim Taylor, un explorador submarino que se propuso encontrar los restos de cada sumergible estadounidense perdido en la guerra. En 2010 encontró el primero, el U.S.S. R-12, en Key West, Florida, donde se hundió durante un ejercicio de capacitación en 1943. Estableció el Proyecto Lost 52, financiado con fondos privados, para rastrear el resto, confiando en la tecnología que solo había estado disponible en los últimos 10 a 15 años.

El Sr. Taylor dice que de los 52 submarinos estadounidenses perdidos, 47 se consideran reconocibles; los otros cinco fueron encallados o destruidos en lugares conocidos. Taylor y su esposa, Christine Dennison, han estado buscando a esos 47 y han comenzado a centrarse en los que probablemente se hundieron cerca de Japón.

A través de su trabajo en la exploración bajo el mar, Taylor fue presentado a Don Walsh, un exsubmarinista de la Marina que, como teniente en 1960, llegó al punto más profundo de cualquier océano en la Tierra, en la Fosa de las Marianas cerca de Guam. El Sr. Walsh le dio al Sr. Taylor su copia de la historia de la Marina de 1949, EEUU Pérdidas submarinas, Segunda Guerra Mundial.

Armado con la información en ese libro y el descubrimiento del Sr. Iwasaki, el Sr. Taylor y el equipo de Lost 52 decidieron intentar encontrar el Grayback.

La última patrulla de los Grayback fue su tercera bajo el mando del Teniente Comandante. John A. Moore, quien había sido galardonado con la Cruz de la Marina por cada uno de los dos primeros. Su tercer Navy Cross se otorgaría póstumamente, después de que el submarino enviara 21.594 toneladas japonesa al fondo del mar en su última misión. En total, el Grayback hundió más de una docena de barcos japoneses. La Marina considera que los submarinos como el Grayback están «todavía en patrulla».

Como el comandante Moore hizo 75 años antes, Taylor lanzó su misión a Okinawa esta primavera desde Hawai. Cuando llegaron a aguas japonesas en junio, él y su equipo lucharon por problemas mecánicos y eléctricos que perjudicaron su misión.

Estaban buscando un área donde el océano tenía 1.400 pies de profundidad, y su principal herramienta de búsqueda era un vehículo submarino autónomo de 14 pies de largo que pesaba miles de libras que el Sr. Taylor comparó con un dron submarino. Se sumergiría a solo unos cientos de pies sobre el fondo del mar y luego pasaría 24 horas haciendo ping con diferentes sonares de ida y vuelta a través de aproximadamente 10 millas náuticas cuadradas. Cuando el avión no tripulado regresó a la nave nodriza, los técnicos descargaron sus datos, utilizando software de computadora para unir todas las imágenes del sonar en una imagen coherente que pudieron revisar rápidamente.

El submarino Grayback estaba en su décima patrulla de combate cuando se hundió el 27 de febrero de 1944, golpeado por una bomba japonesa de 500 libras justo detrás de su torre de mando. Tim Taylor/Lost52 Project

«Estábamos eufóricos», dijo Taylor. «Pero también es aleccionador, porque acabamos de encontrar 80 hombres». Al día siguiente, el Sr. Taylor y su tripulación celebraron una ceremonia para recordar a los marineros perdidos a bordo del barco y gritaron sus nombres uno por uno. Uno de esos nombres era John Patrick King.

Su sobrino John Bihn, de Wantagh, Nueva York, lleva su nombre. El Sr. Bihn, que nació tres años después de la caída del Grayback, lo recuerda como una presencia constante en la casa de sus abuelos maternos, donde una foto en blanco y negro del submarino colgaba en la sala de estar cerca de un marco negro que sostenía la medalla del Corazón Púrpura de Mr. King. Pero en su familia, el tema de la muerte de su tío era «demasiado triste como para sacarlo», dijo Bihn. «Mi madre lloraba muy a menudo si le hablabas de eso».

Sin cuerpo para enterrar, los abuelos del Sr. Bihn, Patrick y Catherine King, conmemoraron a su hijo en su propia lápida. Bajo sus nombres, dijo Binh, habían grabado John Patrick King. Perdido en acción.

El Sr. Bihn recibió un mensaje de texto de su hermana Katherine Taylor (sin relación con Tim Taylor) hace dos semanas, diciendo que se había encontrado al Grayback. Había recibido las noticias de Christine Dennison. «Estaba estupefacto», dijo. «Simplemente no puedo creerlo.» «Desearía que mis padres estuvieran vivos para ver esto, porque ciertamente los haría muy felices», agregó.

En un video tomado por el vehículo que inspeccionó el accidente, dijo Binh, la cámara se inclinó hacia arriba en un punto para mostrar la torre de mando, y una placa que decía U.S.S. Grayback estaba a la vista. «Es como si alguien lo hubiera limpiado», dijo Bihn. «Es como si quisiera ser encontrado».

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